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美国可以制造太阳能电池板吗? 这家公司是这么认为的。

美国可以制造太阳能电池板吗? 这家公司是这么认为的。

二十多年来,托莱多附近的俄亥俄州佩里斯堡一家工厂的工人们一直在生产其他公司早已在美国停止生产的产品:太阳能电池板。

当大多数太阳能电池板制造商离开美国前往中国时,拥有该工厂的第一太阳能公司如何设法生存下来,对于理解拜登总统创建大型国内绿色能源产业的可行性至关重要。

拜登和国会民主党人去年批准了数千亿美元的联邦刺激计划,用于生产太阳能电池板、风力涡轮机、电池、电动汽车和半导体。 这些努力是美国有史以来尝试过的最广泛的产业政策运用之一。

因此,包括 First Solar 在内的多家公司已宣布在全国建设数十座工厂。 但没有人十分确定这些投资是否会是永久性的,特别是在电池或太阳能电池板制造等行业,中国在这些领域的主导地位深厚而强大。 中国制造商享有较低的劳动力成本、规模经济以及渴望控制对应对气候变化至关重要的行业的政府的激励措施。

First Solar 没有将大部分制造业务转移到中国,部分原因是其电池板不使用多晶硅,而多晶硅是大多数电池板中使用的材料,但现在几乎完全在中国制造。 但这并不容易,公司时常陷入困境,特别是在 2008 年金融危机之后。

“它们就像独角兽,”曾与 First Solar 合作过的托莱多大学莱特光伏与创新中心主任迈克尔·希本 (Michael Hibben) 说道。 这是一段坎坷的历史。 “收入一直非常不稳定。”

一些分析人士警告说,在美国生产太阳能电池板的努力是错误的。 即使在最好的时期,该公司的利润也微薄,而且雇用的员工也不多。 彭博新能源财经太阳能分析师珍妮·蔡斯表示,最好从低成本生产商进口面板,以迅速从化石燃料转向可再生能源。

蔡斯表示:“如果政策制定者不坚持国内制造,太阳能电池板的价格会更便宜。” “在美国,即使制造业繁荣,价格仍然昂贵。”

但许多立法者和公司高管坚持认为美国应该生产太阳能电池板。 他们强调,该国及其欧盟和日本等盟友继续依赖中国提供如此重要的技术是不明智的。 疫情期间供应链的混乱,以及北京和华盛顿之间日益加剧的经济敌意,凸显了巨大的风险。

有一点是肯定的:世界将需要更多的太阳能电池板来消除温室气体排放。 能源专家表示,全球太阳能发电装机容量至少应是现有容量的20倍,甚至可能高达70倍。

“我们将在世界各地需要大量的光伏发电,”国家可再生能源实验室国家光伏中心主任南希·哈格尔说。 “虽然这是一个非常雄心勃勃的目标,但鉴于近年来光伏发电的增长,它也是可以实现的。”

First Solar 首席执行官马克·维德玛 (Mark Widmar) 表示,他对公司和其他公司能够迅速扩大美国产量充满信心。 该公司总部位于亚利桑那州坦佩,正在路易斯安那州建设第五家美国工厂。 该公司已经在俄亥俄州扩张,在那里拥有三座工厂,并正在阿拉巴马州建造一座工厂。 该公司还在越南和马来西亚设有工厂,并正在印度建设一家工厂。

“这令人望而生畏,”维德玛先生在佩里斯堡工厂描述公司的计划时说道。 “这真是大卫与歌利亚的较量。”

58 岁的维德玛在印第安纳州南本德的一个工人阶级家庭长大,距离佩里斯堡约两个半小时车程,他说,他的动机是为美国创造就业机会并扩大美国在技术领域的领导地位。

他是家里第一个上大学的人,他的父亲在收发室工作,母亲是一名秘书,他在印第安纳大学获得了会计和金融学位。

维德玛表示,五年前接任首席执行官后不久,他敦促工程师开发出新一代太阳能电池板,以更低的每瓦成本产生更多的能量。 此举存在风险,因为它需要拆除旧设备并大量投资新机械,这一转变导致 2018 年产量急剧下降。

“我说,‘我们开始吧,’”维德玛先生说。 “没有多少首席执行官会做出这样的决定。我知道我们必须成长。”

First Solar 成立于 1990 年,当时名为 Solar Cells,由发明家兼企业家哈罗德·麦克马斯特 (Harold McMaster) 创立,他率先生产用于摩天大楼和太阳能电池板的钢化玻璃。

20世纪90年代和2000年代,太阳能电池板业务在美国、欧洲和日本迅速增长。 但与许多蓬勃发展的行业一样,它很快就陷入了困境,多家公司倒闭,其中包括能源部在奥巴马政府期间支持的 Solyndra。

与此同时,中国政府和中国企业在技术方面加倍努力。 他们大幅扩大了面板制造规模,这有助于大幅削减成本。

第一太阳能公司受益于沃尔玛创始家族沃尔顿家族的投资,其生存的部分原因是迅速取消了扩大生产的计划。 这使该公司免于以巨额亏损出售面板。 根据案例研究 由华盛顿战略与国际研究中心提供。

First Solar 的电池板与大多数中国电池板不同也有帮助。 该公司没有使用硅,而是使用了特殊的碲化镉薄层。

帮助 First Solar 维持生存的一个因素是欧洲的强劲增长,许多国家,尤其是德国,提供了慷慨的补贴以鼓励使用太阳能。

然而,First Solar也未能幸免于行业波动的影响。 该公司在 2019 年亏损超过 1 亿美元,但在 2020 年和 2021 年各盈利约 4 亿美元。 去年,它损失了 4400 万美元,该公司将其归因于运费和运输成本的波动。

维德玛表示,拜登签署的气候法《最低通胀法》为国内太阳能制造业的发展铺平了道路。 但他担心这项法律可能会成为一场“政治足球”——鉴于一些共和党议员试图废除全部或部分立法,这是一个真正的威胁。

他还表示,美国必须保护国内生产商免受他所谓的不公平的中国竞争。 “如果我们想要拥有多元化、有竞争力和可持续的太阳能制造业,就必须解决中国的反竞争行为,”他说。

维德玛表示,第一太阳能公司的优势之一是它不易受到强迫劳动的影响,人权组织和美国政府官员表示,这种情况在中国西部新疆地区很常见。

8 月,First Solar 披露其马来西亚工厂的分包商使用强迫劳动。 分包商强迫农民工支付费用才能找到工作,并扣留工资和护照。 维德玛表示,他决心公布结果、补偿工人并迫使分包商归还他们的护照。

“我天生就是一名检查员。我一直认为,为了晚上睡觉,你必须做正确的事情,”维德玛先生说。

人权活动人士担心,随着制造商加大太阳能电池板的产量,强迫劳动(有时被称为“现代奴隶制”)将变得更加普遍。 自由行走是一个总部位于澳大利亚的人权组织, 估计有5000万人 2021 年,全球生活在强迫劳动条件下的人数比 2016 年增加 1000 万人。

贸易组织美国太阳能制造商协会执行董事迈克尔·卡尔表示,需要更多像First Solar这样的国内制造商来确保美国拥有不受强迫劳动污染的太阳能电池板的安全供应。

“这些装置的制造已在美国开始,”卡尔先生说。 但他补充道,“我们的国际竞争对手确实取得了重大进展。”

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