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带到地球的小行星碎片可能提供生命起源的证据

在地球出现生物之前,它就出现了化学。 一个人如何跟随另一个人——多么无聊 分子已经把自己变成了我们称之为生命的特殊事物,这是科学中最大的未知数。 这也是美国宇航局派遣一艘机器人航天器奥西里斯-雷克斯进行绕太阳多年旅行的一个重要原因,从一颗名为贝努的古老小行星上带回一些碎片材料,然后将其带回地球。

周一,科学界首次对这种珍贵而奇异的物质进行了描述,这是该任务的首席科学家但丁·劳雷塔在旧金山举行的美国地球物理联盟秋季会议上透露的。

亚利桑那大学的行星科学家洛雷塔展示了包含一长串有趣分子的幻灯片,其中包括在从本努回收的谷物和砾石中发现的碳基有机物。 它们将揭示太阳系的分子组成部分,并“可能在早期阶段洞察生命的起源”。

这个分析才刚刚开始。 该团队尚未发表正式的科学论文。 在他的演讲中, 劳雷塔引用了一块有趣的浅色三角形石头,他说这块石头中含有他以前从未在陨石中见过的东西。

“现在真是令人头疼。这是什么物质?” 他说。

讲座结束后接受采访时,Loretta 表示样本中大约 5% 是碳。 “这是一个碳含量非常丰富的样本,是我们拥有的所有外星材料中最丰富的。我们仍在解开复杂的有机化学,但看起来很有希望真正了解:这些富含碳的小行星是否提供了可能有助于到生命的起源?”?

洛雷塔说,实验室分析寻找对地球生命重要的其他分子和化合物,例如氨基酸、脂肪、糖和遗传密码库,并补充说 迄今为止的结果令人兴奋。 团队 他补充说,该团队仍在改进其报告,该报告将在明年初的科学会议上进行讨论。

美国宇航局选择向贝努发射探测器的部分原因是它可能是太阳系中最危险的小行星。 它绕太阳的轨道与地球的轨道相似。 每六年,这块直径约为十分之三英里的岩石(大到足以引起您的注意,但不足以引起灭绝级的影响)穿过我们星球的边界。 轨道路径。

A 计算 2021 年发布的估计表明,本努在 2182 年 9 月与地球相撞的可能性为 2,700 分之一。该估计将在 2135 年小行星经过地球附近后进行修改。

如果地球人想要将岩石撞离轨道,他们肯定想知道到底撞到了什么。 望远镜提供的信息不如机器人访客那么多。 因此,OSIRIS-REx(代表起源、光谱解释、资源识别和安全 – Regolith Explorer)。

甚至在科学家开始分析样本之前,有一件事就已经确定:贝努非常黑。

项目科学家 Jason Durkin 在会前说道:“它太黑了。太黑了,很难拍照。”该材料包括“各种不同深浅的黑色”—— 他补充道,除了神秘的黄色、红色和粉色闪光之外。

一份值得物质的职业

NASA于2016年发射了OSIRIS-REx航天器,并于2018年抵达本努。2020年,它进行了一系列精确操作,利用机械臂末端的采样装置接触了这颗小行星。 手臂出乎意料地深入小行星,结果发现这是科学家所说的碎石堆,由重力作用下聚集在一起的松散聚集的物质组成。

随后航天器返回地球附近并释放了一个装有样本的胶囊。 9月24日,这架飞机几乎完全降落在犹他州西部一个轰炸和军事训练场的目标上。 太空舱没有表现出长途旅行带来的疲劳迹象,事实上,它直立在距离公路仅几步之遥的沙漠地面上。

仔细密封的太空舱随后被运送到美国宇航局位于休斯敦的约翰逊航天中心。 接下来是从贝努回收材料的非常仔细的工作。 胶囊内有一个盒子,里面装有采样装置。 罐子被打开,但取样器不合作。 它由 35 个专门设计的扣环闭合,其中两个扣环不会移动。

美国宇航局正在设计一种新仪器,将在未来几周内完成这项任务。 同时,根据A 美国宇航局博客文章采样器已被移至另一个容器,并“封装在密封的聚四氟乙烯袋中,以确保样品安全地保存在稳定、富氮的环境中。”

然而,没有人惊慌:一名团队成员意识到,使用镊子和铲子可以从设备内部取出一些被困的材料。 结果,团队获得了70克样本,超过了官方任务要求的60克。

“这对世界各地成千上万的研究人员来说是一种具有专业价值的材料。所以我们很兴奋,”洛雷塔说。“我完全希望宇宙化学界会对此表示欢迎。”

“我们从极少量的样本中获得了大量信息,”美国宇航局天体生物学家丹尼·格拉文在会议前说道。

科学家认为,贝努是一个更大天体的一部分,该天体在太阳系历史早期的一次碰撞中解体。 母体因放射性衰变而被加热,温度足以使内部的水变成液态。

“如果加水,就可以发生很多有趣的化学反应,”格拉文说。

毫无疑问,当化学以某种方式产生生物时,它会变得更加有趣。 古生物学家知道,至少在 35 亿年前,地球上就已经存在了细菌等生命,当时地球刚刚经历了年轻时期充斥太阳系的岩石的长期猛烈轰击,幸存下来。

贝努的原始身体不太可能含有任何生物,但它可能已经产生了有趣的化合物,类似于地球上生命的组成部分,用德沃金的话来说,这些化合物“一定是从太空中发生的化学反应开始的” ”

然而,益生元的化学成分仍然与细菌相去甚远,“相当于感恩节晚餐中的一瓶维生素,”德沃金说。

然而,这种太空污垢具有天体生物学意义。 通过观察贝努上的生命前化学物质,科学家们将更好地了解当他们在太阳系其他地方(例如火星、木星的卫星欧罗巴或土星的卫星土卫二)发现可疑分子时要寻找什么。

“这几乎是完美的非生物化学实验室控制,”格拉文说。 “这使我们更有资格在火星、木卫二或土卫二上寻找生命——这些地方可能曾经存在过生命。”

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