21 6 月, 2024

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当波音公司在 Starliner 上苦苦挣扎时,SpaceX 却一路飙升

美国宇航局商业载人计划是美国宇航局十年前将载人航天业务外包给两家公司的大胆尝试,其故事充满了矛盾——其中一家公司不可能成名,而另一家公司同样不可能失宠。 。

SpaceX 已成为全球太空领导者,利用其利润丰厚的合同以及与 NASA 的关系,设计了火箭和航天器,帮助其扰乱了太空市场,在航天飞机退役后恢复了美国的载人航天飞行,并建造了一座价值数十亿美元的太空飞船。宇宙飞船。 。 – 美元业务现在每隔几天就会飙升一次。

另一方面,在两次发射尝试因火箭机械问题而被取消后,波音终于准备于周三上午 10 点 52 分从佛罗里达州卡纳维拉尔角发射其首次载人航天任务。 波音公司价值 14 亿美元的 Starliner 航天器出现了机械和软件问题,成本超支,对其作为美国领先航空航天公司的声誉造成了不可估量的损害。

周六,其载人首次飞行再次被取消,这次是由于火箭上的计算机问题,该火箭由波音和洛克希德·马丁公司的合资企业联合发射联盟运营。 这次飞行将把美国宇航局宇航员苏尼塔·威廉姆斯和巴里·“布奇”·威尔莫尔带到国际空间站,飞行时间约为八天,其任务是测试航天器如何在载人的情况下在太空中运行。

一旦波音公司完成飞行,美国宇航局将认证 Starliner 定期执行机组人员轮换任务前往空间站,在六个月内运载四名宇航员。 NASA 渴望让波音公司飞上太空,以便在 SpaceX 之外为该航天局提供另一艘航天器,该公司自 2020 年以来一直在向国际空间站运送宇航员。

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尽管波音公司一直在苦苦挣扎,但它的延误与 SpaceX 的成功形成鲜明对比,并且凸显了两家公司运营方式之间的差距。 尽管在多个地点拥有超过 10,000 名员工,SpaceX 仍然像一家苦苦挣扎的初创公司一样运营,能够灵活行动。 他快速创新,测试设备直到它们失败,有时甚至引起爆炸,然后一次又一次地调整和尝试,直到成功。 SpaceX 没有将其飞行器中的许多零部件外包给其他公司,而是在内部制造了许多火箭和航天器。

作为一家大型国防承包商,波音公司以更传统的方式运营,当它相信所有设备和子系统都已经在地面上进行了彻底测试时,才会进行飞行。 商业机组人员合同的“固定价格”结构意味着公司承担任何成本超支,这对波音公司来说是一个艰难的调整,波音公司通常与政府签订“成本加成”合同,如果超出预算,政府将向公司提供补偿。

即将到来的载人飞行是一个重要的里程碑,美国宇航局副局长帕姆·米尔罗伊表示,这对该公司来说是一个“生死攸关”的时刻。

波音公司的首次载人试飞原定于 5 月 6 日进行,但在预定发射前两个小时,团队注意到 Atlas V 火箭第二级中调节压力和驱动推进剂流量的阀门出现故障,并中止了发射。 。 研究小组更换了阀门,但随后发现航天器推进系统中存在氦气泄漏,官员们表示泄漏量很小,不会对飞行造成问题。

周六,星际客机在发射倒计时的最后四分钟时,一台自动计算机中止了发射,因为其中一个计算机系统连接到互联网的速度很慢。 美国宇航局表示,如果周三的尝试被取消,波音公司可能会在周四再次尝试。 然而,此后,Atlas 5 火箭将不得不从发射台后退以更换电池,这可能会导致飞行至少再延迟 10 天。

在测试任务的准备阶段,美国宇航局和波音公司一再表示,他们将极其谨慎地确保飞行尽可能安全地进行,机上宇航员的生命是重中之重。 在太空飞行中,延误是很正常的,尤其是当人类乘坐从未载人的航天器时。

但走到这一步是一条漫长而痛苦的道路。 2019 年 12 月,波音公司相信 Starliner 已准备好进行首次空载试飞。 进展并不顺利。 自动驾驶太空舱的机载计算机停机了 11 个小时,因此航天器开始执行完全不同的飞行部分的命令。

工程师们很快还发现了第二个软件问题,该问题可能导致服务舱在重新进入地球大气层之前的分离过程中与乘员舱相撞。 这些问题非常严重,以至于美国宇航局官员表示,如果其中任何一个宇航员在船上,这艘航天器可能会因其中任何一个而丢失,从而威胁到宇航员的生命。 该航班从未到达空间站,但成功返回。

2021 年的下一次发射尝试从未成功,因为太空舱服务模块中的几个阀门磨损了。 它终于在 2022 年成功进行了无人飞行到空间站,但随后发现太空舱内有易燃胶带需要清除,而且降落伞系统也存在问题。

美国宇航局和波音公司四月份表示,他们已经解决了所有这些问题并做好了准备。 “我可以自信地说,这些团队已经尽力了,”美国宇航局副局长詹姆斯·弗雷说。 此后试飞已被推迟五次。

SpaceX 一开始也遇到了一系列与 NASA 相关的挫折。 SpaceX 的猎鹰 9 号火箭中有两枚发生爆炸,一枚发生在 2015 年,另一枚发生在 2016 年。在 2019 年紧急中止系统测试期间,原定搭载宇航员的龙飞船也发生爆炸。

但从那时起,SpaceX 除了将私人宇航员运送到国际空间站和进入轨道外,还为 NASA 执行了多次任务。 它还与美国宇航局延长了执行宇航员任务的合同。

它与美国宇航局的关系很久以前就建立了。 SpaceX 最初于 2006 年赢得了一份合同,作为开始开发空间站货物运输计划的一部分,这一合同基本上使该公司免于破产。 2008年,它赢得了一份价值16亿美元的合同,开始向空间站提供空气供应任务。

随着 NASA 开始依赖其火箭和航天器,SpaceX 认为五角大楼也应该这样做,该公司最终开始赢得将美国一些最敏感的国家安全卫星发射到太空的合同。

政府对 SpaceX 的投资,加上该公司的高飞行率、内部制造和高效的商业实践,再加上首席执行官埃隆·马斯克 (Elon Musk) 不懈地推动员工更加努力、更快地工作,使其能够在远距离进行发射。达到价格。 少于其竞争对手,这反过来又使其获得了更多的业务和收入。

随着公司的发展,SpaceX 开始建造一个名为“星链”的卫星群,让用户即使在偏远地区也可以访问互联网。 SpaceX 目前运营着约 6,000 颗 Starlink 卫星,并表示拥有 300 万客户。

除了去年以前所未有的速度发射了近 100 次的猎鹰 9 号火箭外,该公司目前还在开发下一代星舰火箭,这是有史以来最强大的火箭。

随着 SpaceX 能力的增强,NASA 对该公司的信心和投资也随之增强。

2021年,NASA授予SpaceX一份价值29亿美元的合同,使用Starship将宇航员送上月球。 在前三次试飞中,航天器都取得了系统性的进展。 第四架最早可能在周四到来,波音公司希望 Starliner 能够最终抵达空间站。

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